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Razas de perros de trineo: de la exploración ártica al Iditarod

30 mayo, 2021

¿Qué se necesita para correr cientos de millas a través de hielo compacto y terreno helado, durante días y semanas, en temperaturas árticas? Eso es fácil: mucho. Mucho valor, agallas y un enfoque similar al de un láser para llegar a donde vas.

¿Qué razas hacen los mejores perros de trineo?

El samoyedo, el malamute de Alaska, el husky siberiano y el chinook son algunas de las razas de perros de trineo más conocidas, y con razón.

Los perros de trineo probablemente evolucionaron en Mongolia hace entre 35.000 y 30.000 años. Los científicos creen que los humanos emigraron al norte del Círculo Polar Ártico con sus perros hace unos 25.000 años y comenzaron a usarlos para tirar de trineos hace unos 3.000 años.

Hay referencias históricas a los perros utilizados por las culturas nativas americanas que se remontan a antes de que los primeros europeos hicieran tierra. Había dos tipos principales de perros de trineo: uno mantenido por culturas costeras y el otro por personas que vivían en el interior. A mediados del siglo XIX, los comerciantes rusos siguieron el río Yukón hacia el interior y adquirieron perros de trineo en los pueblos a lo largo de sus orillas.

Samoyedo

Malamute de Alaska

Husky siberiano

Chinook

Historia de los perros de trineo

La primera carrera formal de perros de trineo no se llevó a cabo hasta 1850, desde Winnipeg, Manitoba, hasta St. Paul, Minnesota. Pero el lugar de los perros de trineo en la historia de la humanidad se remonta a miles de años y tuvo un propósito mucho mayor que el simple entretenimiento. Los perros de trineo sirvieron como medio principal de comunicación y transporte en las duras condiciones climáticas del Ártico. Algunos estudiosos, de hecho, creen que la supervivencia humana en el Ártico hubiera sido imposible sin la ayuda de perros de trineo. Hay muchos momentos significativos en la historia en los que los perros de trineo jugaron un papel importante. Algunos de los más notables en los últimos dos siglos incluyen:

  • La fiebre del oro de Klondike de Yukon a fines del siglo XIX, donde los perros de trineo transportaban de todo, desde buscadores hasta suministros y correo. Jack London inmortalizó esto en su legendaria novela La Llamado de la selva.
  • La expedición de Roald Amundsen al Polo Sur de 1911, en la que el gran explorador noruego usó perros de trineo (algo que había aprendido de los inuit durante una exploración previa del Pasaje del Noroeste). Amundsen venció a su rival Robert F. Scott en el Polo Sur y muchos atribuyen el uso de perros de trineo como una de las razones de su éxito.
  • El brote de difteria de 1925 en Nome, Alaska, en el que 20 equipos de perros de trineo transportaron una antitoxina vital a los miembros enfermos de la ciudad casi 700 millas en el lapso de 6 días.

A finales del siglo XIX y principios del XX se le apodó la “Era del perro de trineo”. Después de eso, las razas abundantes trabajaron en una variedad de trabajos, hasta que aviones, carreteras, camiones y motos de nieve los dejaron sin trabajo. (Hoy en día, los perros de trineo todavía se utilizan en algunas comunidades rurales, especialmente en áreas de Alaska y Canadá, y en Groenlandia).

Pero no dejaron de pelear una vez que se agotaron sus trabajos. Las razas de perros de trineo y sus dueños de actividades al aire libre se divierten con fines recreativos, y los equipos fanáticamente devotos participan en eventos como Iditarod y Yukon Quest. Considerado como la “Serie Mundial de eventos de mushing”, el Iditarod tiene 1,100 millas de pura resistencia, que abarcan aproximadamente 10 u 11 días, dependiendo del clima.

Comienza con un lanzamiento ceremonial en Anchorage, Alaska, la mañana del primer sábado de marzo, con mushers corriendo 20 millas hasta Eagle River a lo largo de Alaska Highway, dando a los espectadores la oportunidad de ver a los perros y sus mushers. Luego, los equipos se cargan en camiones y se conducen 30 millas hasta Wasilla para el inicio oficial de la carrera. El equipo ganador se lleva a casa un premio de 50.000 dólares. Eso es un montón de croquetas premium.

A principios de la década de 1900, cuando los buscadores comenzaban a trasladarse al interior de Alaska, los nuevos asentamientos y ciudades estaban muy dispersos y aislados. Esto hizo que la entrega de correo fuera un desafío, especialmente en las partes más lejanas de Alaska, como Dry Bourbon, White Mountain y Otter Creek. En Alaska, el correo se entregaba en perros de trineo. Los transportistas de Star Route tuvieron que descubrir cómo entregar el correo a través del enorme paisaje de Alaska, en condiciones de nieve y peligrosas. Su lema era: “¡El correo debe pasar!” Su solución fue utilizar perros de trineo y las vías del tren. La pista en la imagen adjunta se titula “Little Creek Express – Nome Alaska”.

Perros de trineo famosos

Quizás el perro de trineo más famoso de todos fue Balto, un husky siberiano negro azabache, que era el perro líder del equipo de perros de trineo que llevaba suero de difteria en la última etapa del relevo a Nome durante la epidemia de difteria de 1925. Había suero en Nenana, pero la ciudad estaba a 700 millas de distancia y era inaccesible excepto en trineos tirados por perros. Se organizó un relevo y se juntaron 20 equipos. Seis días después, el suero que salva vidas llegó a Nome.

En 1995, Universal Pictures estrenó la película “Balto”, basada en su vida. Obtuvo tres de cuatro estrellas del crítico de cine más famoso de la época, Roger Ebert. Hoy en día, una estatua de bronce en honor a Balto se encuentra en Central Park.

Si bien el perro líder de la última etapa de 53 millas, Balto, se haría famoso por su papel en la carrera, muchos argumentan que fue el perro líder del Siberian Husky Togo, quien fue el verdadero salvador del día. En total, Togo, de 12 años, recorrió asombrosas 264 millas, en comparación con un promedio de 31 millas cada uno para los otros equipos.

Con el tiempo, con la ayuda de historiadores, Togo comenzó a obtener el reconocimiento que se merecía. En 2001, Togo recibió su propia estatua en el Seward Park de Nueva York. En 2019, su historia fue contada en la fascinante película de Disney +. Para llevar, protagonizada por el propio descendiente de Togo, Diesel, como el homónimo siberiano.

Togo con un solo liderazgo en 1921. Cortesía de Sigrid Seppala Hanks Collection, Carrie M. McLain Memorial Museum

¿Qué hace que un perro de trineo sea bueno hoy en día?

Aunque los perros de trineo todavía se utilizan para el transporte en algunas comunidades rurales de Alaska, Canadá y Groenlandia, su función principal ahora radica en las carreras o “mushing”. El Iditarod y el Yukon Quest, una carrera desde Whitehorse, la capital del territorio canadiense del Yukon, hasta Fairbanks, Alaska (considerado incluso más desafiante que el legendario Iditarod), son dos de los eventos de mushing más populares, pero hay docenas de eventos en Estados Unidos solo cada año.

Sin embargo, el interés en el deporte está disminuyendo, con menos competidores y una bolsa de premios más pequeña (se ha reducido de $ 750,000 a $ 500,000 en los últimos años). La razón de esto es una combinación de factores que incluyen grupos vocales por los derechos de los animales, disminución del patrocinio y un escándalo de dopaje de perros (¡sí, lo leíste bien!).

Un musher busca varias cualidades en un perro de trineo, según National Geographic. Una de las cualidades más importantes que poseen los perros de trineo exitosos son los buenos pies. Las carreras de larga distancia son duras para el cuerpo de un perro y los pies llevan la peor parte del trabajo. Los perros con patas tiernas pueden no hacerlo bien en el camino, incluso con botines, y los profesionales señalan que los botines ralentizan a los perros en carreras más cortas.

También son importantes un apetito saludable y un pelaje grueso. Es posible que los quisquillosos con la comida no ingieran las calorías necesarias en el camino, lo que reduce su capacidad de rendimiento. Un pelaje saludable con una capa interna gruesa ayuda a mantenerlos calientes y protegidos de los elementos y conserva esas calorías esenciales.

Se puede entrenar la aptitud física, pero el deseo de correr y trabajar con el arnés es igualmente crucial para el éxito de un equipo. Los mushers buscan perros a los que les encanta trabajar en equipo con otros perros y con el musher. Los perros antisociales o agresivos no tienen cabida en el arnés, y muchos perros de trineo interactúan con los fanáticos y turistas durante todo el año. Estos perros deben ser amigables con las personas y tener confianza en nuevas situaciones.

A los perros de trineo les encanta trabajar, pero quizás su trabajo más importante hoy en día es la educación. “Estos perros, aunque no hablan, logran comunicar a nuestros visitantes la importancia de los espacios salvajes”, dice Jennifer Raffaeli, gerente de Perreras del Parque Nacional Denali. Nuestro estilo de vida moderno nos separa de la vida al aire libre, y los perros de trineo son una forma de reconectarnos con el mundo natural.

Una de las dos postales de la segunda expedición del almirante Richard E. Byrd a la Antártida. En la primera expedición de Byrd, estuvo acompañado por Arthur Treadwell Walden, quien ayudó a entrenar perros de trineo y ríos para la expedición. Los Chinooks Walden entrenados demostraron ser la columna vertebral de la expedición: cargaron 650 toneladas de equipo y suministros desde los barcos al campamento base durante un lapso de tres meses. El almirante Byrd escribiría más tarde lo siguiente en su libro titulado Little America: “Si no hubiera sido por los perros, nuestros intentos de conquistar la Antártida por aire debieron haber fracasado”.

¿Cómo puedo involucrarme con los perros de trineo?

La disminución del interés no es el único desafío en los eventos de mushing con perros de trineo. El cambio climático está afectando de la manera más importante a los perros de trineo de hoy. La falta de nieve y hielo está obligando a cancelaciones y cambios de carreras. De hecho, las dos áreas de Alaska donde tiene lugar la mayoría de Iditarod, el interior central y la costa oeste, están experimentando la segundo y tercer aumento de temperaturas más rápido en Alaska.

Con estos cambios viene el aumento del cierre de las empresas de perros de trineo y la necesidad de nuevos hogares para estos perros. Si bien algunos mushers creen que los perros de trineo no son excelentes mascotas, señalan desafíos en el entrenamiento en la casa, caminar con una correa y ansiedad por separación, otros argumentan que si te acercas a ellos con la misma paciencia y disposición para entrenar que te acercarías un cachorro, un perro de trineo es un muy buen compañero.

Si desea involucrarse más con perros de trineo o razas de perros de trineo, busque un club de carreras de perros de trineo local en su área. Es posible que se sorprenda al saber cuántos hay, incluso en climas más cálidos. También puede ponerse en contacto con perreras de carreras y entusiastas de la raza para obtener más información sobre perros de trineo y carreras para principiantes.