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La verdadera historia de Togo: Siberian Husky Sled Dog Hero of 1925 Nome Serum Run

30 mayo, 2021

En el invierno de 1925, un brote mortal de difteria en el remoto puerto de Nome, Alaska, amenazó la vida de las más de 10,000 personas que vivían en el área. Los niños estaban especialmente en riesgo y el aislamiento de Nome creó un escenario de pesadilla. Se localizó una antitoxina, pero el punto más cercano al que el suero podía llegar por ferrocarril era Nenana, ubicado a 674 millas de Nome. Con una ventisca acercándose, se descartaron los viajes en avión. Los funcionarios determinaron que la única forma de entregar el suero a tiempo era a través de equipos de perros de trineo.

Se reunió un relevo de 20 equipos, incluido el de Leonhard Seppala, el musher más venerado de Alaska. Sorprendentemente, en solo cinco días y medio, se completó la “Gran Carrera de la Misericordia” y el suero que salvó vidas se entregó a Nome. Si bien el perro líder de la última etapa de 53 millas, Balto, se haría famoso por su papel en la carrera, muchos argumentan que fueron Seppala y su perro guía Siberian Husky, Togo, quienes fueron los verdaderos salvadores de la época. En total, Togo y Seppala, de 12 años, atravesaron asombrosas 264 millas, en comparación con un promedio de 31 millas cada uno para los otros equipos.

Durante años, Balto, quien también vino de la perrera de Seppala, fue celebrado, incluso ganó una estatua en el Central Park de Nueva York. Sin embargo, los que lo sabían consideraban a Togo como el héroe anónimo de la carrera del suero. Con el tiempo, con la ayuda de historiadores, Togo comenzó a obtener el reconocimiento que se merecía. En 2001, Togo recibió su propia estatua en el Seward Park de Nueva York. En 2019, su historia fue contada en la fascinante película de Disney +. Para llevar, protagonizada por el propio descendiente de Togo, Diesel, como el homónimo siberiano. Más recientemente, Togo apareció en el AKC Museo del Perro exposición “¡Gachas! Un tributo a los perros de trineo desde la exploración del Ártico hasta el Iditarod, ”A la vista desde ahora hasta el 29 de marzo de 2020.

De cachorro bravucón a líder legendario

Togo en una sola pista en 1921. Cortesía de Sigrid Seppala Hanks Collection, Carrie M. McLain Memorial Museum.

El Seppala, nacido en Noruega, llegó por primera vez a Alaska en 1900, cuando la mayoría de los perros de trineo eran corpulentos Malamutes de Alaska o razas mixtas. Bajo el empleo de Pioneer Mining Company, Seppala comenzó a hacerse un nombre como uno de los mushers más fuertes de Nome. Alrededor de ese tiempo, el comerciante de pieles ruso William Goosak trajo a Nome los primeros perros esquimales siberianos conocidos en América. Esos perros, que superan las 50 libras, sorprenderían al ocupar el tercer lugar en la clasificación anual. Sorteo All-Alaska carrera en 1909.

Ese verano, el musher inglés Fox Ramsay importó 60 de los mejores especímenes que encontró en Siberia a Nome. En el Sorteo All-Alaska de 1910, un equipo totalmente siberiano dirigido por el musher “Iron Man” Johnson obtuvo el primer lugar en lo que sigue siendo un récord del curso. Claramente, había algo que decir a favor de estos siberianos más pequeños, pero rudos, como perros de trineo estelares.

Si bien los registros de partos de la época son escasos, generalmente se acepta que Togo nació en 1913 de una madre llamada Dolly, que se considera una perra fundamental en el desarrollo de la raza. En ese momento, muchos de los mejores perros de trineo de Nome se encontraron en la perrera de Seppala. Cuando era cachorro, Togo sufrió problemas de salud, y Seppala no vio ninguna utilidad para el perro de tamaño insuficiente y aparentemente inadecuado. Sin embargo, después de ser regalado a un vecino, Togo se arrojó a través de una ventana de vidrio y escapó de regreso a casa. A Seppala le pareció que estaba atrapado con el cachorro incorregible.

A medida que Togo crecía, quedó cautivado por los perros de trineo que lo rodeaban. Todavía demasiado joven para un arnés, a menudo se soltaba para correr junto a equipos que entrenaban con Seppala, para angustia de su dueño. Su afición por las travesuras lo llevó a recibir un maullido cuando se topó con un equipo de Malamutes mucho más grande. Exasperado, Seppala decidió hacer lo que mejor sabía hacer con sus perros. Le puso un arnés al Togo de 8 meses y lo enganchó al equipo. Togo finalmente corrió 75 millas ese día y se abrió camino hasta liderar en su primera vez con un arnés. Sin saberlo, Seppala se había encontrado a sí mismo como el perro guía perfecto que siempre había anhelado.

Togo y el 1925 Nome Serum Run

Con los años, Togo se hizo conocido en todo Alaska por su tenacidad, fuerza, resistencia e inteligencia como el preciado perro guía de Seppala. Togo lideró al equipo de Seppala en carreras y excursiones largas y cortas, y el perro y el hombre se volvieron inseparables. Durante este tiempo, el propio Seppala ganó el Sorteo All-Alaska en 1915, 1916 y 1917.

En el momento en que se produjo el brote de difteria en 1925, Togo tenía 12 años y Seppala 47, ambos aparentemente habían pasado de su mejor momento. Sin embargo, con el destino de Nome en juego, los lugareños sabían que el dúo envejecido pero experimentado era su última y mejor esperanza. A medida que aumentaban las muertes por la enfermedad, se tomó la decisión de actuar. Se organizó un relevo de trineo tirado por perros de varios equipos para entregar 300.000 unidades de suero, ya en ruta a Nenana por ferrocarril, las 674 millas restantes a Nome. El 29 de enero, Seppala y sus 20 mejores siberianos partieron de Nome con el fiel Togo al timón, para encontrarse con el relevo en dirección oeste y recuperar el suero vital. Entre los que no fueron seleccionados por Seppala estaba Balto, a quien el musher sintió que aún no estaba preparado para liderar un equipo.

Seppala con seis de sus siberianos, incluido Togo en el extremo izquierdo, y Fritz, otro perro líder de suero, en el extremo derecho. Cortesía de Sigrid Seppala Hanks Collection, Carrie M. McLain Memorial Museum.

Con temperaturas que rondan los -30 grados, Seppala y sus perros hicieron un tiempo increíble en su loca carrera hacia el este, cubriendo más de 170 millas en solo tres días. Mientras tanto, el brote empeoró en Nome. Los oficiales decidieron agregar más equipos al relevo, sin que Seppala lo supiera. Después de atravesar el Norton Sound traicioneramente congelado para ahorrar tiempo y distancia, Seppala chocó milagrosamente con el equipo de Henry Ivanoff, una de las últimas incorporaciones del relevo, que llevaba el suero hacia el oeste. Los dos equipos casi se pierden en el camino, pero, gracias en parte a los perros, se estableció la conexión. Naturalmente, luego le tocó a Seppala y Togo traer el suero de regreso a Nome.

En el viaje de regreso a través del Sound, el equipo quedó varado en un témpano de hielo. Seppala, de pensamiento rápido, ató una correa a Togo, su única esperanza, y arrojó al perro a un metro y medio de agua. Togo intentó tirar del témpano que sostenía el trineo, pero la línea se rompió. Sorprendentemente, el perro guía, único en la vida, tuvo los medios para arrebatar el sedal del agua, enrollarlo alrededor de sus hombros como un arnés y, finalmente, llevar a su equipo a un lugar seguro.

De regreso a tierra después de cubrir una cantidad casi imposible de millas, Seppala y su equipo finalmente hicieron la transferencia de suero en Golovin, a solo 78 millas de Nome. Las adiciones tardías a este tramo final del relevo incluyeron al musher Gunnar Kaasen quien, en contra de los instintos de Seppala, había elegido a Balto para liderar a su equipo. El 3 de febrero de 1925, Kaasen y Balto entraron en Nome para recibir la bienvenida de un héroe. El suero había llegado y la ciudad se había salvado.

El legado de Togo

Seppala se despide conmovedor de su viejo amigo Togo en Maine en 1929. Cortesía de Sigrid Seppala Hanks Collection, Carrie M. McLain Memorial Museum.

Si bien Kaasen y Balto recibieron gran parte de la gloria, fueron Seppala y Togo quienes sabían que los de adentro realmente habían salvado el día. En los años que siguieron a la prueba del suero, Seppala hizo viajes a los 48 estados inferiores con sus heroicos perros de trineo. Seppala viajó hasta Nueva Inglaterra y se enfrentó a un equipo de Chinooks locales en una amistosa carrera de perros de trineo. Con Togo a la cabeza en la que sería su última carrera, los siberianos, mucho más pequeños, triunfaron.

Finalmente, Seppala y la musher de Nueva Inglaterra Elizabeth Ricker decidieron abrir una perrera de siberianos en Poland Spring, Maine. Fue allí donde Togo vivió el resto de sus días con dignidad y serenidad. El perro indomable finalmente fue puesto a descansar en 1929 a la edad de 16 años. En 1932, Seppala regresó a Alaska, tras lo cual la perrera cerró y los perros fueron delegados al amigo Harry Wheeler. De acuerdo con la Club de Husky Siberiano de América, todos los perros registrados de la raza de hoy en día pueden rastrear su ascendencia hasta los perros de la perrera Seppala-Ricker o la perrera de Harry Wheeler.

A lo largo de los años, cada vez más personas comenzaron a reconocer a Togo como el verdadero perro héroe de la carrera del suero. Finalmente, en 1983, su cuerpo montado recibió un lugar de honor en la sede de Iditarod Race en Wasilla, Alaska. Más famoso entre las carreras modernas de trineos tirados por perros, el Carrera de perros de trineo Iditarod Trail se lleva a cabo cada año en marzo, con partes de la ruta que atraviesan los mismos senderos de carreras de suero de 1925 que se tomaron hace todos esos años.

El propio Seppala falleció en 1967 a la edad de 89 años. Un tributo apropiado, el Premio Humanitario Leonhard Seppala se otorga cada año al musher de Iditarod que se considera que cuidó de la mejor manera a sus perros. En cuanto a sus pensamientos sobre Togo y la “Gran Carrera de la Misericordia”, que cambió el curso de su propia vida y los trineos tirados por perros para siempre, Seppala lo resumió así en su autobiografía inédita antes de su fallecimiento:

“Después, pensé en el hielo y la oscuridad y el viento terrible y la ironía de que los hombres pudieran construir aviones y barcos. Pero cuando Nome necesitó vida en pequeños paquetes de suero, fueron necesarios los perros para lograrlo “.

La montura de Togo recibió un lugar de honor en la sede de la carrera Iditarod en Wasilla, Alaska. Cortesía de RH Thomas.

Referencias y lecturas adicionales sobre Togo:

Leonhard Seppala: El perro siberiano y la edad de oro de las carreras de perros de trineo 1908-1941 por Bob & Pam Thomas

Las millas más crueles: la heroica historia de perros y hombres en una carrera contra una epidemia por Gay & Laney Salisbury

Reflexiones junto a la chimenea de Togo por Elizabeth M. Ricker