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Gusano del corazón en perros: lo que debe saber sobre el parásito transmitido por mosquitos

31 mayo, 2021

El gusano del corazón es un parásito potencialmente mortal que se transmite solo por mosquitos, que recogen las larvas del gusano del corazón, llamadas microfilarias, que circulan en el torrente sanguíneo de los animales infectados.

Los perros y otros cánidos, como los zorros, los lobos y el coyote, se consideran los principales huéspedes del gusano del corazón, pero estos parásitos también pueden afectar a otros mamíferos, incluidos los gatos y los hurones.

Hay tratamientos disponibles para perros, pero la prevención es el enfoque más sabio para tratar los gusanos del corazón.

¿Qué es la enfermedad del gusano del corazón?

El gusano del corazón en los perros que prevalece en los EE. UU. Se conoce con el nombre científico Dirofilaria immitis o D. immitis. No se transmite de un perro a otro, pero requiere un intermediario, el mosquito, para infectar a nuevos huéspedes.

Los gusanos entran en su huésped a través de la picadura de un mosquito cuando se alimenta de sangre. Los residuos en la boquilla del mosquito transportan gusanos inmaduros llamados microfilarias (que solo miden alrededor de 1/100 de pulgada de largo) de un animal infectado a uno no infectado. Los gusanos inmaduros viajan por el torrente sanguíneo y, después de unos dos meses, se instalan en el lado derecho del corazón, donde comienzan a crecer.

Maduran después de seis meses y pueden vivir en el cuerpo del perro durante siete años, cada uno alcanza una longitud de hasta un pie y produce crías constantemente. Después de aproximadamente un año, un perro puede albergar cientos de estos gusanos, aunque 15 es la carga promedio. Los gusanos causan inflamación y dañan el corazón, las arterias y los pulmones.

¿Qué tan generalizados están los gusanos del corazón?

Los primeros gusanos del corazón caninos en los EE. UU. Se descubrieron en 1856, en el sureste, según la Universidad de Stanford. Si bien una vez fue más común en los estados del Atlántico y la costa del Golfo, la American Heartworm Society, en su primera actualización desde 2014, informa que el gusano del corazón está aumentando en todo el país y en todo el mundo. En el informe, Cassan Pulaski, DVM, MPH afirma que, “… Si bien las regiones del sur del país se han asociado históricamente con el gusano del corazón, ahora sabemos que las mascotas de todo el país tienen un riesgo potencial de contraer la enfermedad del gusano del corazón durante todo el año”. De acuerdo a Administración de Drogas y Alimentos de EE. UU., se han informado incidentes de la enfermedad en los cincuenta estados. Es especialmente importante tener esto en cuenta si su perro viaja.

Las áreas con grandes poblaciones de animales salvajes o callejeros también presentan un riesgo mayor, pero incluso los perros que permanecen dentro la mayor parte del tiempo no están totalmente a salvo de la picadura de un mosquito. Además, las mascotas que se envían de un estado a otro pueden introducir el gusano del corazón en regiones donde históricamente no era un problema. Esto es especialmente notable debido a la incorporación de perros de refugio de estados endémicos del gusano del corazón y a los esfuerzos de ayuda en casos de desastre. Después del huracán Katrina en 2005, por ejemplo, alrededor de un cuarto de millón de mascotas viajaron desde el área de Nueva Orleans a nuevos hogares en todo el país. Algunos trajeron gusano del corazón con ellos. AHS estima que más de un millón de mascotas en los EE. UU. Están infectadas. La AHS señala que el cambio climático y ambiental también contribuyen a la propagación de la enfermedad.

¿Debería hacerse la prueba de la dirofilariosis en su perro?

  • Todos los perros deben someterse a pruebas anualmente, incluso aquellos que toman medicamentos para la prevención del gusano del corazón durante todo el año.
  • Los cachorros menores de siete meses pueden comenzar con la prevención del gusano del corazón, aunque los análisis de sangre pueden tardar seis meses o más en dar positivo. Después de eso, deben probarse en seis meses y nuevamente, seis meses después.
  • Los perros adultos mayores de siete años que no hayan recibido previamente un régimen de prevención del gusano del corazón deben someterse a pruebas.
  • Los perros que han perdido un tratamiento o para los que el tratamiento ha caducado deben someterse a pruebas. Si ha omitido una sola dosis o se ha retrasado en la administración, se debe realizar una prueba a su perro.

¿Cuáles son los síntomas de la infección por dirofilariasis?

En las primeras etapas, es posible que no haya signos de enfermedad. A medida que los gusanos crecen y se multiplican, los síntomas se harán evidentes y aumentarán en severidad a medida que avanza la enfermedad. Hay cuatro clases de infección:

  • Clase uno no presenta síntomas o simplemente tos leve.
  • Clase dos se caracteriza por una leve intolerancia al ejercicio y tos persistente.
  • Clase tres resultará en una mayor intolerancia al ejercicio, ruidos pulmonares anormales, pulso débil, síncope (desmayo causado por un flujo sanguíneo deficiente al cerebro), disminución del apetito, pérdida de peso y ascitis (vientre hinchado debido a insuficiencia cardíaca).
  • Clase cuatro se conoce como síndrome de la cava, un colapso cardiovascular potencialmente mortal, que se caracteriza por dificultad para respirar, encías pálidas y orina de color café oscuro, que conduce a una insuficiencia orgánica completa y la muerte.

¿Cómo se diagnostica el gusano del corazón?

Es importante el diagnóstico temprano; cuanto antes se detecte el gusano del corazón, mayores serán las posibilidades de recuperación. En muchos casos, un análisis de sangre puede determinar la presencia del parásito. La sangre se analiza para detectar la presencia de antígenos (proteínas) incluso si no hay evidencia de microfilarias. Si a su perro se le diagnostica dirofilariosis mediante un análisis de sangre, su veterinario utilizará pruebas adicionales para confirmar y asegurarse de que su perro pueda someterse a un tratamiento de forma segura. Éstas incluyen:

  • Radiografías para identificar anomalías en el lado derecho del corazón y las arterias pulmonares.
  • Ultrasonidos para mostrar la forma anormal de los órganos, así como los gusanos que se retuercen.
  • Ecocardiografía para ver el interior de las cámaras del corazón y visualizar gusanos.

Beagle en el veterinario

Cómo tratar los gusanos del corazón en los perros

Confirmar diagnóstico: El tratamiento es costoso y complejo, por lo que es posible que su veterinario desee realizar pruebas adicionales para confirmar el diagnóstico.

Restringir la actividad: Aunque puede ser difícil restringir la actividad normal, especialmente en perros activos, esto es crucial. El esfuerzo aumentará la tasa de daño al corazón y los pulmones. El confinamiento en jaulas puede ser necesario.

Estabilizar la enfermedad: Si su perro tiene síntomas avanzados u otras afecciones médicas, es posible que se requieran terapias preliminares.

Mata gusanos: El fármaco aprobado por la FDA para el tratamiento en los EE. UU. Es el diclorhidrato de melarsomina, que se vende bajo las marcas Immiticide y Diroban.

Se administra mediante una inyección intramuscular profunda en la región lumbar de la espalda baja del perro y se recomienda para la enfermedad que no ha progresado más allá de la clase tres. Otro medicamento aprobado por la FDA, Advantage Multi para perros (imidacloprid y moxidectina), elimina las microfilarias del torrente sanguíneo. Además, otros medicamentos como los preventivos contra el gusano del corazón, los antibióticos y los esteroides pueden ser parte del protocolo de su veterinario.

Cirugía: En casos extremos, los veterinarios recurrirán a la cirugía, sacando físicamente las lombrices.

Pruebas de seguimiento: La primera prueba debe realizarse seis meses después de un tratamiento exitoso.

Prevención del gusano del corazón

El tratamiento para el gusano del corazón es duro y, a veces, peligroso para el perro y muy caro, por lo que los veterinarios son tan inflexibles sobre las pruebas anuales y la administración de compuestos preventivos, lo que los científicos llaman quimioprofilaxis. Las pautas actuales de AHS incluyen lo siguiente:

  • Administración durante todo el año de un medicamento para la prevención del gusano del corazón.
  • Cumplimiento estricto del horario de dosificación recomendado por su veterinario.
  • Aplicación de repelentes de mosquitos aprobados por la FDA.
  • Control ambiental para reducir o eliminar los criaderos de mosquitos, como charcos de agua estancada; el uso de trampas para mosquitos; y evitar la exposición de su perro limitando las actividades al aire libre al amanecer y al anochecer, el mejor momento para la alimentación de los mosquitos.

Estos medicamentos, utilizados para la prevención, también son eficaces contra otros parásitos, como lombrices intestinales, anquilostomas, pulgas y tenias. Asegúrese de utilizar una formulación específicamente diseñada para perros.

A continuación se muestra una lista de algunos preventivos. Hable con su veterinario sobre cuál se adapta mejor a las necesidades de su perro:

Fuentes: American Heartworm Society; Manual veterinario de Merck; Centros de Control y Prevención de Enfermedades

Con el gusano del corazón en aumento en todo el país y en el extranjero, usted y su veterinario pueden seguir pasos razonables para proteger y, si es necesario, tratar a su perro:

  1. Prevención durante todo el año.
  2. Pruebas tempranas si sospecha que su perro tiene gusano del corazón.
  3. Adherencia a todos los componentes del tratamiento.
  4. Cumplimiento de cualquier seguimiento que recomiende su veterinario.